Pope Francis greets members of the International Theological Commission (Vatican Media)

    One of the great sins we have had is to ‘masculinize’ the Church.” —Pope Francis, today, speaking to the International Theological Commission in Vatican City (full text below)    

    Letter #171, 2023, Thursday, November 30: Theology    

    Although his health is not yet the best, Pope Francis this morning received in the Vatican the members of the International Theological Commission, now chaired by Cardinal Víctor Manuel Fernández, recently appointed prefect of the Dicastery for the Doctrine of the Faith.

    At the end of an off-the-cuff speech, Francis admitted his fatigue, acknowledging that he had “talked too much” and that this had “hurt him.”

    Few women

    Francis, struggling with lung inflammation which forced him to cancel the trip to Dubai scheduled for tomorrow, was unable to deliver the speech prepared for the occasion.

    However, he did not give up speaking off the cuff, opening by justifying himself for the lack of the speech: “It’s a nice speech here with theological things, but as I am, it’s better not to read it,” said the Pope.

    Francis noted the small number of women present: “one, two, three, five women, poor things! They are alone!”

    The Pope said he had “studied a lot of a woman’s theology,” especially the German philosopher Hanna-Barbara Gerl.

    “She had studied that history and that woman’s theology is not very profound, but it is beautiful, it is creative,” said Francis. “And now, in the next meeting of the nine Cardinals, we will have a reflection on the feminine dimension of the Church,” Francis said.

    If John Paul I said that the Church is a mother, Francis stated that “the Church is a woman” and that “if we do not know how to understand what a woman is, we will never understand what the Church is.” —RM     

    P.S. Special Note! Since things in Rome seem to be heating up, I need support for this letter to prepare for the upcoming winter. Any donation would be appreciated: here.

    Here is the full text of what the Pope said today — first the words he spoke “off the cuff,” then the text that had been prepared, but which he did not read, but handed out:



Room adjacent to Paul VI Audience Hall

Thursday, 30 November 2023

    Impromptu words of the Holy Father     

    (Words the Pope spoke off the cuff, not reading his prepared remarks)

    By Pope Francis

    November 30, 2023

    Thank you for this visit. And thank you for your work. There is a good address here with theological matters, but because of my health it is better not to read it. I will hand it out to you.

    Thank you for what you do.

    Theology, theological reflection, is very important.

    But there is something about you that I do not like; pardon my sincerity. One, two, three, four women: poor women! They are alone! Ah, excuse me, five. We must advance in this.

    Women have a capacity for theological reflection that is different to that of us men. It will be because I have studied the theology of a woman a great deal. I was helped by a good German woman, Hanna-Barbara Gerl, on Guardini. She had studied that history and the theology of that woman was not so deep, but it is beautiful, it is creative.

    And now, in the upcoming meeting of the nine Cardinals, we will reflect on the feminine dimension of the Church.

    The Church is woman. And if we do not know what a woman is, what the theology of a woman is, we will never understand what the Church is.

    One of the great sins we have had is to “masculinize” the Church. And this is not solved by the ministerial path; that is something else.

    It is resolved in the mystical way, the real way.

    Balthasar’s thought has brought me so much light: Petrine principle and Marian principle.

    This can be debated, but the two principles are there. The Marian is more important than the Petrine, because there is the bride Church, the woman Church, without being masculine.

    And you will ask me: where does this discussion lead? Not only to tell you that you should have more women here – that is one thing – but to help reflect.

    The Church as woman, the Church as a bride.

    And this is a task that I ask of you, please.

    To make the Church less masculine.

    And thank you for what you do.

    I am sorry, I have spoken to much and it hurt, but now sitting as we are, we can pray the Lord’s Prayer together, each in his own language, and then I will give the blessing.

    Recitation of the Lord’s Prayer


    And pray for me. Pray for, not against, because this work is not easy.

    Thank you.

    [Here follow the official remarks of the prepared tect, which was not read by the Pope, but was handed out.]

    November 30, 2023

    Dear brothers and sisters, good morning!

    I greet Cardinal Fernández and I welcome you all, expressing gratitude for your valuable work.

    Today we are called to devote ourselves with all energy of heart and mind to a “missionary conversion of the Church” (Evangelii gaudium, 30). It responds to Jesus’ call to evangelize, made our own by Vatican Council II, which still guides our ecclesial journey: there the Holy Spirit made his voice heard for our times. The Council enunciated its purpose precisely by stating that it “eagerly desires, by proclaiming the Gospel to every creature,(1) to bring the light of Christ to all men” (Lumen Gentium, 1). And, as your Commission observed, “making a synodal Church a reality is an indispensable precondition for a new missionary energy that will involve the entire People of God” (Synodality in the life and mission of the Church, 9): a missionary energy that is able to communicate the beauty of the faith.

    Turning then to your more specific task, in my Letter addressed to the new Prefect of the Dicastery for the Doctrine of the Faith, I emphasized that today “we need a way of thinking that knows how to convincingly present a God who loves, who forgives, who saves, who liberates, who promotes people and summons them to fraternal service” (1 July 2023). You are required to address this need in a qualified manner, through the proposal of an evangelizing theology, which promotes dialogue with the world of culture. And it is essential that you theologians do this in tune with the People of God, I would say “from below”, that is, with a privileged gaze for the poor and the simple, and at the same time “on your knees”, because theology is born kneeling, in adoration of God.

    I know that you are exploring two current challenges: the anthropological question and the theme of ecology. But your work also involves you in proposing an updated and incisive reflection on the permanent relevance of the Trinitarian and Christological faith confessed by the Council of Nicaea, which we are preparing to commemorate 1700 years after its celebration, coinciding with the Jubilee called for the year 2025. I would therefore like to share with you three reasons that make the rediscovery of Nicaea so promising.

    The first is a spiritual reason. In Nicaea, faith was professed in Jesus, the only begotten Son of the Father: He who was made man for us and for our salvation is “God from God, light from light”. This is not only the light of an unthinkable knowledge, but the light that illuminates existence with the love of the Father. Yes, it is a light that guides us on the path and dispels the darkness, and this light, which inhabits our lives, is life-giving and eternal: how can we bear witness to it, if not with a luminous life, with a joy that radiates? Also valid for your ministry as theologians is Jesus’ invitation not to “light a lamp and put it under a bushel, but on a stand”, so that “it gives light to all in the house” (cf. Mt 5:15). It is up to theologians to spread new and surprising glimmers of Christ’s eternal light in the house of the Church and in the darkness of the world.

    A second reason is synodal. In Nicaea the first ecumenical Council was held, in which the Church was able to express her nature, her faith, her mission to be, as the last Council affirms, the “sign and instrument both of a very closely knit union with God and of the unity of the whole human race” (Lumen Gentium, 1). Synodality is the way, the way to translate into attitudes of communion and processes of participation the trinitarian dynamic with which God, through Christ and the breath of the Holy Spirit, comes towards humanity. Theologians are entrusted with the great responsibility of unleashing the richness of this wonderful “humanizing energy”. You yourselves participate in the work of the Commission, coming from various parts of the world, bringing with you the gifts and riches, the questions and sufferings of your Churches and peoples. Be witnesses, in your collegial work and in the sharing of your ecclesial and cultural peculiarities, of a Church that walks according to the harmony of the Spirit, rooted in the Word of God and in the living Tradition, and that accompanies with love and discernment the cultural and social processes of humanity in the complex transition we are experiencing. Do not be satisfied with what you have already acquired: keep your heart and mind open to the semper magis of God.

    And finally, a third reason, ecumenical. How can we not recall the extraordinary relevance of this anniversary for the journey towards the full unity of Christians? Indeed, not only does the Symbol of Nicaea unite Jesus’ disciples, but precisely in 2025, providentially, the date of the celebration of Easter will coincide for all Christian denominations. How beautiful if would be if this marked the concrete start of an always common celebration of Easter!

    Brothers and sisters, let us carry this dream in our heart and let us invoke the creativity of the Spirit, so that the light of the Gospel and of communion may shine more brightly. I reiterate my thanks for your service and I bless you, asking you to pray for me.

    Note: And here, for those of you who would like to practice your Italian, here are the same words in Italian, first the Pope’s off-the-cuff remarks, which he did speak in Italian, then, his prepared text, which he did not read, but handed out. —RM

    Pope Francis, impromptu remarks, November 30, 2023:

    Grazie di questa visita. E grazie per il vostro lavoro. C’è un bel discorso qui con cose teologiche, ma per come sto io, meglio non leggerlo. Ve lo consegno.

    Ringrazio per quello che fate. La teologia, la riflessione teologica, è molto importante. Ma c’è qualcosa che non piace a me di voi, scusatemi la sincerità. Una, due, tre, quattro donne: poverette! Sono sole! Ah, scusami, cinque. Su questo dobbiamo andare avanti! La donna ha una capacità di riflessione teologica diversa da quella che abbiamo noi uomini. Sarà perché io ho studiato tanto la teologia di una donna. Mi ha aiutato una tedesca brava, Hanna-Barbara Gerl, su Guardini. Lei aveva studiato quella storia e la teologia di quella donna non è tanto profonda, ma è bella, è creativa. E adesso, nella prossima riunione dei nove Cardinali, avremo una riflessione sulla dimensione femminile della Chiesa.

    La Chiesa è donna. E se noi non sappiamo capire cos’è una donna, cos’è la teologia di una donna, mai capiremo cos’è la Chiesa. Uno dei grandi peccati che abbiamo avuto è “maschilizzare” la Chiesa. E questo non si risolve per la via ministeriale, questa è un’altra cosa. Si risolve per la via mistica, per la via reale. A me ha dato tanta luce il pensiero balthasariano: principio petrino e principio mariano. Si può discutere questo, ma i due principi ci sono. È più importante il mariano che il petrino, perché c’è la Chiesa sposa, la Chiesa donna, senza maschilizzarsi.

    E voi vi domanderete: dove porta questo discorso? Non soltanto per dirvi che abbiate più donne qui dentro – questo è uno –, ma per aiutare a riflettere. La Chiesa donna, la Chiesa sposa. E questo è un compito che vi chiedo, per favore. Smaschilizzare la Chiesa.

    E grazie per quello che fate. Scusatemi, ho parlato troppo e mi ha fatto male, ma adesso seduti come siamo, possiamo pregare un Padre Nostro insieme, ognuno nella propria lingua e poi darò la benedizione.

    Recita del Padre Nostro


    E pregate per me. Pregate a favore, non contro, perché questo lavoro non è facile. Grazie.


    Discorso consegnato

    Cari fratelli e sorelle, buongiorno!

    Saluto il Cardinale Fernández e do il benvenuto a tutti voi, esprimendovi gratitudine per il vostro prezioso lavoro.

    Oggi siamo chiamati a dedicarci con ogni energia del cuore e della mente a una «conversione missionaria della Chiesa» (Evangelii gaudium, 30). Essa risponde alla chiamata di Gesù a evangelizzare, fatta propria dal Concilio Vaticano II, che tuttora guida il nostro cammino ecclesiale: lì lo Spirito Santo ha fatto sentire la sua voce per i nostri tempi. Il Concilio ha enunciato il suo proposito proprio affermando che «desidera ardentemente, annunciando il Vangelo ad ogni creatura, illuminare tutti gli uomini con la luce del Cristo» (Lumen gentium, 1). E, come ha osservato la vostra Commissione, «la messa in atto di una Chiesa sinodale è presupposto indispensabile per un nuovo slancio missionario che coinvolga l’intero Popolo di Dio» (La sinodalità nella vita e nella missione della Chiesa, 9): uno slancio missionario che sappia comunicare la bellezza della fede.

    Venendo dunque al vostro compito più specifico, nella Lettera indirizzata al nuovo Prefetto del Dicastero per la Dottrina della Fede ho sottolineato che oggi «abbiamo necessità di un pensiero che sappia presentare in modo convincente un Dio che ama, che perdona, che salva, che libera, che promuove le persone e le convoca al servizio fraterno» (1 luglio 2023). Di tale necessità voi siete chiamati a farvi carico in modo qualificato, attraverso la proposta di una teologia evangelizzatrice, che promuova il dialogo con il mondo della cultura. Ed è essenziale che voi teologi lo facciate in sintonia con il Popolo di Dio, direi “dal basso”, ovvero con uno sguardo privilegiato per i poveri e i semplici, e al tempo stesso stando “in ginocchio”, perché la teologia nasce in ginocchio, nell’adorazione di Dio.

    So che state approfondendo due sfide attuali: la questione antropologica e la tematica ecologica. Ma il vostro lavoro vi vede anche impegnati a proporre una riflessione aggiornata e incisiva sulla permanente attualità della fede trinitaria e cristologica confessata dal Concilio di Nicea, che ci apprestiamo a commemorare 1700 anni dopo la sua celebrazione, in coincidenza con il Giubileo indetto per l’anno 2025. Vorrei allora condividere con voi tre motivi che rendono tanto promettente la riscoperta di Nicea.

    Il primo è un motivo spirituale. A Nicea è stata professata la fede in Gesù Figlio unigenito del Padre: Colui che si è fatto uomo per noi e per la nostra salvezza è «Dio da Dio, luce da luce». Non è solo la luce di una conoscenza impensabile, ma è luce che rischiara l’esistenza con l’amore del Padre. Sì, c’è una luce che ci guida nel cammino e dirada le oscurità, e questa luce, che abita le nostre vite, è sorgiva ed eterna: come testimoniarla, se non con una vita luminosa, con una gioia che si irradia? Anche per il vostro ministero di teologi vale l’invito di Gesù a “non accendere una lampada per metterla sotto il moggio, ma sul candelabro, perché faccia luce a tutti quelli che sono nella casa” (cfr Mt 5,15). Sta ai teologi diffondere bagliori nuovi e sorprendenti della luce eterna di Cristo nella casa della Chiesa e nel buio del mondo.

    Un secondo motivo è quello sinodale. A Nicea si è celebrato il primo Concilio ecumenico, nel quale la Chiesa ha potuto esprimere la sua natura, la sua fede, la sua missione, per essere, come afferma l’ultimo Concilio, «il segno e lo strumento dell’intima unione con Dio e dell’unità di tutto il genere umano» (Lumen gentium, 1). La sinodalità è la via, la via per tradurre in atteggiamenti di comunione e in processi di partecipazione la dinamica trinitaria con cui Dio, per mezzo di Cristo e nel soffio dello Spirito Santo, viene incontro all’umanità. Ai teologi è affidata la grande responsabilità di sprigionare la ricchezza di questa meravigliosa “energia umanizzante”. Voi stessi partecipate ai lavori della Commissione provenendo da varie parti del mondo, portando con voi i doni e le ricchezze, gli interrogativi e le sofferenze delle vostre Chiese e dei vostri popoli. Siate testimonianza, nel vostro lavoro collegiale e nella condivisione delle vostre peculiarità ecclesiali e culturali, di una Chiesa che cammina secondo l’armonia dello Spirito, radicata nella Parola di Dio e nella Tradizione vivente, e che accompagna con amore e con discernimento i processi culturali e sociali dell’umanità nella transizione complessa che stiamo vivendo. Non accontentatevi di quanto già acquisito: tenete aperti il cuore e la mente al semper magis di Dio.

    E infine un terzo motivo, ecumenico. Come non richiamare la straordinaria rilevanza di questo anniversario per il cammino verso la piena unità dei cristiani? Non solo, infatti, il Simbolo di Nicea accomuna i discepoli di Gesù, ma proprio nel 2025, provvidenzialmente, la data della celebrazione della Pasqua coinciderà per tutte le denominazioni cristiane. Come sarebbe bello se segnasse l’avvio concreto di una celebrazione sempre comune della Pasqua!

    Fratelli e sorelle, portiamo questo sogno nel cuore e invochiamo la creatività dello Spirito, perché la luce del Vangelo e della comunione risplendano di più. Vi rinnovo il mio grazie per il vostro servizio e vi benedico, chiedendovi di pregare per me.


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